‘Piculín’ Ortiz y su impacto en el baloncesto internacional

Tan pronto me enteré de la exaltación de nuestro José ‘Piculín’ Ortiz al Salón de la Fama del Baloncesto FIBA el pasado mes de marzo me invadió una alegría tremenda. “¡Ya era hora!” fue mi primera reacción.

En mi caso particular, disfruté sus primeros logros en canchas locales e internacionales durante mi adolescencia y juventud. Luego como adulto tuve la dicha de cubrir de cerca como periodista sus últimos ocho años como jugador profesional, incluyendo sus ocho temporadas con los Cangrejeros de Santurce en el Baloncesto Superior Nacional y sus competencias FIBA a partir de 1998.

Y me pregunté ¿Hay algún baloncelista que haya sido más trascendental en la historia del baloncesto puertorriqueño que ‘Piculín’ Ortiz? ¿Algún atleta boricua ha provisto más alegrías a su pueblo que ‘Piculín’ durante su longeva carrera?

Eso me obligó a efectuar un listado de sus hazañas para evidenciar este argumento y la evidencia encontrada es abundante. Los datos son irrefutables y el ver videos nuevamente de algunos de sus principales juegos es una experiencia ‘parapelos’. Me hizo recordar una famosa cita que me dio en el 2004 el destacado exdirigente nacional Julio Toro, en la que afirmó que “la historia del baloncesto de Puerto Rico se escibirá ‘antes de José ‘Piculín’ Ortiz y luego de él”.

‘Piculín’ fue puro veneno para Yugoslavia

Cuando Yugoslavia estuvo completo en las Olimpiadas de 1988 y la Copa del Mundo FIBA 1990 (antes de las guerras que dividieron a serbios, croatas, eslovenos, etc.) y luego cuando estuvo mayormente compuesto por jugadores serbios a partir de 1992, siempre contó con unos súper trabucos que parecían equipos de NBA.

Los núcleos de esas plantillas tuvieron entre esos años a varios de los principales exponentes en la historia de ese país, tales como Vlade Divac, Drazen Petrovic, Toni Kukoc, Dejan Bodiroga, Predrag Stojakovic, Aleksandar Djordjevic, Dejan Tomasevic y Dino Radja, entre otros. De hecho, esos trabucos fueron responsables por ganar medallas de plata en las Olimpiadas de 1988 (Seúl) y 1996 (Atlanta) – detrás solo de los primeros ‘Dream Teams’ de Estados Unido – así como ganar oro en las Copas del Mundo FIBA de 1990 (Argentina) y 2002 (Indianápolis).

¿Sabía usted que Puerto Rico se ganó a esas ediciones de Yugoslavia tres veces (en 1988, 1990 y 2002)? ¿Y sabe cual fue el denominador común en esas tres victorias? Sí, fue ‘Piculín’ Ortiz.

En el duelo de 1988 en las Olimpiadas de Seúl (un triunfo 84-82), el héroe lo fue Angelo Cruz con 18 puntos y nueve asistencias. Pero un joven ‘Piculín’ aportó ocho puntos, un rebote, una asistencia y un tapón mientras limitó a Divac a solo seis puntos en ese partido.

No obstante, en el juego ante Yugoslavia en el Mundial de 1990, ahí fue que ‘Piculín’ se creció. ¡Y de qué manera!

Con Puerto Rico perdiendo por 17 puntos en la primera mitad, ‘Piculín’ le pidió al entonces dirigente Raymond Dalmau que le dejara gardear a Toni Kukoc uno contra uno para contener el ataque de los yugoslavos. Kukoc, que en aquel entonces era el principal prospecto de Europa y le decían el ‘Magic’ Johnson europeo, no solamente fue neutralizado por ‘Piculín’, sino que el ‘Picu’ destrozó a los yugoslavos en la segunda mitad al anotarles 15 de sus 23 puntos para conseguir una de las más memorables victorias en la historia del basket boricua, 82-75.

Puerto Rico vs Yugoslavia 1990

Como si fuera poco, a sus 39 años de edad, ‘Piculín’ cargó a Puerto Rico a otro triunfo sobre el eventual medallista de oro Yugoslavia en el Mundial 2002 en Indianápolis durante un emotivo partido viniendo de atrás, 85-83, luego de marcar 15 puntos, ocho rebotes, dos asistencias, dos cortes de balón y un tapón. Pero lo más importante de ese desafío fue que ‘Piculín’ nos volvió a cargar en el ‘clutch’, tras anotar cuatro de los últimos cinco puntos del equipo patrio, amén de conseguir dos rebotes ofensivos cruciales y las tiradas libres de la victoria.

Recuerdo que luego de ese juego el gerente general del equipo, Salvador ‘Salvi’ Vilella me dijo “Piculín es la fuente que siempre da de beber”.

Puerto Rico vs. Yugoslavia 2002

Grandes victorias sobre Estados Unidos 

 ¿Sabías que tres de las primeras cuatro victorias más significativas de Puerto Rico sobre Estados Unidos se dieron con ‘Piculín’ Ortiz en el Equipo Nacional?

La primera oficial fue en el Premundial FIBA de 1989 con Ortiz ausente pero con Ramón Ramos liderando el equipo boricua al oro en México. Pero la segunda victoria significativa fue durante la segunda ronda del Mundial FIBA 1990 en Argentina cuando Puerto Rico derrotó a la plantilla de Estados Unidos que incluía a los centros Alonzo Mourning y Christian Laettner, el alero Billy Owens y el veloz base Kenny Anderson. En ese juego Ortiz marcó 22 puntos para liderar a Puerto Rico al triunfo, 81-79, mientras dejaba a Mourning en solo 10 tantos y Laettner se iba en ‘coca’.

Puerto Rico vs Estados Unidos 1990

Posteriormente, ocurrió uno de los momentos que mucha gente recuerda con negatividad durante el partido de medalla de bronce cuando el pase de Ortiz de saque hacia James Carter se fue fuera de las líneas faltando pocos segundos, Estados Unidos tuvo una última posesión y Anderson fue premiado con las dos tiradas libres que forzaron el empate tras lanzársele encima a Ramón Rivas y Rivas ser penalizado con falta personal. Estados Unidos ganó ese juego, 107-105, en tiempo extra y le negó a Puerto Rico su elusiva medalla mundialista.

Lo que muchos no recuerdan es que Puerto Rico YA HABÍA GANADO ese juego y se había ACABADO EL TIEMPO luego que Puerto Rico sacara el balón y el fenecido base Federico ‘Fico’ López lanzara dicho balón al aire mientras el reloj llegaba a cero. No obstante, el árbitro canadiense detuvo la celebración, se amparó en el tecnicismo de que “él no tocó el balón cuando Puerto Rico sacó en su última jugada” e insistió que los boricuas tenían que sacar el balón otra vez, dámdole otra oportunidad en bandeja a Estados Unidos. Ahí fue que se dio el error. Pero la realidad es que ésa medalla de bronce ya era nuestra.

La reivindicación del Piculín vino en los Panamericanos 1991 en Cuba. Allí los boricuas enfrentaron a una plantilla de Estados Unidos en semifinales que tenía a tres de los jugadores de los campeones NCAA de la Universidad de Duke (Laettner en su peak, Grant Hill y Thomas Hill), aparte de los futuros centros escogidos en la NBA, como Eric Monrtross (North Carolina) y Adam Keefe (Stanford), y otros futuros lottery picks de 1992, como el delantero Clarence Weatherspoon y el base Walt Williams. De más está decir que ‘Piculín’ los llevó a la escuelita, Puerto Rico prevaleció, 73-68, y luego pasó a aplastar a México en la final para ganar la primera medalla de oro en unos Juegos Panamericanos.

Puerto Rico vs. Estados Unidos en Juegos Panamericanos 1991

Su última victoria sobre Estados Unidos fue la más reconocida cuando vencieron al ‘Dream Team’ en las Olimpiadas de Atenas 2004. Fue su última competencia a sus 41 años de edad y tuvo un rol defensivo particular junto a Rolando Hourruitiner para defender a Tim Duncan, neutralizar el ataque de Estados Unidos desde el poste bajo. Sus números fueron sólidos (seis puntos y seis rebotes), pero fueron más sus ‘artes marciales’ en el poste bajo y su liderato los factores que contribuyeron en el triunfo.

Puerto Rico vs. Estados Unidos en Atenas 2004

Llevó a la escuela a medio mundo

Aparte de lo que hizo frente a los yugoslavos Vlade Divac y Dejan Tomasevic y contra los estadounidenses Alonzo Mourning y Christian Laettner, ‘Piculín’ impuso su clase contra muchos jugadores de renombre durante sus competencias internacionales vistiendo la camiseta de Puerto Rico en competencias FIBA. Fue un jugador súper dominante al máximo nivel y durante diferentes etapas de su carrera se fue de tú a tú o se impuso a pívots de NBA o de Euroliga, tales como el español Paul Gasol, el turco Mehmet Okur, el lituano Arvydas Sabonis, el argentino Fabricio Oberto, el brasileño Nené Hilario, los griegos Panagiotis Fassoulas y Efthimios Rentzias y el canadiense Todd McCulloch, por mencionar a solo algunos. 

Algunos de esos nombres fueron enfrentados en las Olimpiadas de 1996 en Atlanta, donde ‘Piculín’ Ortiz fue el segundo mejor anotador del torneo (25 puntos por juego y solo detrás del brasileño Oscar Schmidt) y el lider rebotero en empate con Sabonis (10.1).

Otros fueron  enfrentados cuando ‘Piculín’ ya tenía 38 años de edad en en la Copa del Mundo 2002 y donde Puerto Rico hizo algo extraordinario, pues no solo le ganó allí al eventual monarca mundial de 2002 Yugoslavia, sino también al futuro medallista de oro de la Copa del Mundo 2006 (España) y al futuro medallista de pplata en la Copa del Mundo 2010 (Turquía). En ese torneo, ‘Piculín’ llevó de paseo a Okur con 18 puntos, 10 rebotes y cuatro asistencias en triunfo, 78-75. Luego frente a Gasol hizo gran parte de sus nueve puntos, siete rebotes, seis asistencias y cinco tapones en victoria, 73-65. De hecho, en ese juego Gasol estuvo llevando la mejor parte en la primera mitad ante Danny Santiago, que ese día no tuvo su mejor desempeño. Pero ‘Piculín’ lo domó en la segunda mitad con su juego físico y Gasol desapareció.

Puerto Rico vs. España 2002

Un año más tarde, durante el Preolímpico 2003 en San Juan y con casi 40 años en las costillas, ‘Piculín’ fue clave contra un peligroso equipo de Brasil que tenía a Hilario, Anderson Varejao y Tiago Splitter en la pintura. Allí ‘Piculín’ respondió con 16 puntos, siete rebotes, tres asistencias, dos cortes de balón, tres tapones en triunfo, 72-70, sobre Brasil para asegurar pase a semifinales.

Luego en el partido de medalla de bronce, con la clasificación olímpica en juego y con la posibilidad de reivindicación tras Canadá y Steve Nash dejarnos fuera de las Olimpiadas del 2000, ‘Piculín’ estuvo indomable y le atestó casi un cuadrúple-doble a los canadienses con 21 puntos, 10 rebotes, 10 asistencias y siete tapones para ayudar a Puerto Rico a ganar, 79-66, y ponchar su boleto a Atenas 2004.

Puerto Rico vs. Canadá 2003

Un ‘guerrero de la carretera’

Una de las características que más destacó a ‘Piculín’ Ortiz es que nunca le tembló el pulso jugando como visitante.

Quizás pocos se acuerden del canasto ganador de ‘Piculín’ para ganar medalla de oro contra Argentina y en la ‘casa del trompo’ para ser los campeones de Las Américas en el 1995.

Puerto Rico vs. Argentina 1995

Algunos posiblemente tampoco se acuerden de cuando nos ayudó a vencer a Italia para obtener medalla de oro en los Juegos de la Buena Voluntad de 1994 en Rusia un año antes.

O cuando vistió la franela del equipo Aris Thessaloniki en la liga de Grecia y tuvo que viajar al país archrival Turquía a disputar la Copa Korac ante el Tofas Bursa en el partido de vuelta. Esa noche del 1997 ‘Piculín’ Ortiz marcó 25 puntos y siete rebotes en territorio hostil para cargar al Aris al campeonato.

Hasta el día de hoy todavía recuerdan a ‘Piculín’ como un héroe en Atenas por haber cargado al Aris esa noche. Recuerdpo haber estado allí en el 2008 y cada vez que yo decía que era de Puerto Rico la gente me preguntaba por ‘Piculín’ y mencionaban ese juego.

Aris Thessaloniki vs Tofas Bursa en Copa Korac 1997

Y aquí ni siquiera hago referencia a sus logros en el Baloncesto Superior Nacional, que incluyó ocho campeonatos, o a su Copa del Rey en España, a su paso corto por la NBA, a su dominio en el baloncesto NCAA con Oregon State o sus logros en competencias regionales (Centrobasket, etc.).

 ¿Que creen ustedes de estas hazañas? ¿Ha sido ‘Piculín’ nuestro baloncelista más transcendental? Déjame tus comentarios en mi página de Facebook Raúl Álzaga Deportes y en Twitter en @RaulAlzaga 

One Comments

  1. Piculin. El mejor y más humilde

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