La División Noroeste pertenecerá otra vez a los Nuggets

La Conferencia Oeste va a estar al rojo vivo esta temporada luego de las mútiples firmas notables y cambios de gran envergadura que se sucitaron durante el verano. Hay muchos equipos que mejoraron con esas movidas y otros que simplemente van a mejorar debido al desarrollo de sus propios jugadores y a la química ya existente.

Pero solo hay cierto número de victorias que se pueden obtener. A pesar del talento abundante, no todos podrán ganar 50 juegos. La matemática no da. Y en una conferencia tan competitiva habrá un canibalismo rampamte. Por eso abudarán los quintetos entre las 40 y las 50 victorias, algunos de los cuales quedarán fuera de playoffs.

En lo que respecta a División Noroeste, visualizo a unos Nuggets de Denver peleando la cima ora vez, tomando en cuenta su gran profundidad y una química envidiable que no se encuentra en la farmacia de la esquina. Cerca de ellos deben estar sus verdugos de playoffs la temporada pasada, Trail Blazers de Portland, quienes reestructuraron gran parte de su equipo y podrían dar sorpresas durante la fecha final para cambios en febrero.

De ahí en adelante es un poco más complicado. El Jazz de Utah sumó dos piezas buenas pero restó otras notables y me luce que estará palmo a palmo con varios equipos luchando el octavo puesto de playoffs, mientras que los Timberwolves de Minnesota seguirán tratando de salir de su mediocridad y el Thunder de Oklahoma City hará lo posible por salir de sus contratos grandes. Con eso en mente, aquí les dejo mi previa equipo por equipo de la División Noroeste.

NUGGETS DE DENVER

Posible cuadro:

Jamal Murray (6’3”- PG), Gary Harris (6’4”- SG), Will Burton (6’6”- G/F), Paul Millsap (6’8”- PF), Nikola Jokic (7’0”- C).

Principales reservas:

Juancho Hernangómez (6’9”- F), Malik Beasley (6’5”- SG), Torrey Craig ((6’7”- SF), Monte Morris (6’3”- PG), Michael Porter Jr. (6’10”- SF), Mason Plumlee (6’11”-C), Jerami Grant (6’9”- PF), *Bol Bol (7’2”- F/C),

Dirigente: Mike Malone

Perspectiva: Algunos se sorprendieron cuando los Nuggets empezaron a ganar la pasada temporada y no miraron hacia atrás. Pero la realidad es que este es un equipo que venía creciendo paulatinamente durante las pasadas tres campañas en la medida que su pivot Nikola Jokic y su armador Jamal Murray han ido asumiendo roles de mayor envergadura, incluyendo un Jokic que coqueteó con el trofeo de Jugador Más Valioso el pasado verano al figurar entre los líderes en asistencias en la liga – algo nunca antes visto en la NBA para alguien de sus 7’0″ de estatura y posición (siendo ‘Magic Johnson, Larry Bird y Ben Simmons lo más cercano a eso), además de ser un jugador crucial bajo presión en victorias cerradas de su equipo.

Pero eso no es todo, pues Denver está repleto de jugadores de rol ‘menospreciados’ que tienen la capacidad de producir consistentemente en ambos lados de la cancha, incluyendo a los aleros Gary Harris, Will Burton y Malik Beasley, así como el base suplente Monte Morris y los delanteros Paul Millsap y Torrey Craig. De hecho, Denver tuvo siete jugadores promediando puntos en doble cifra la pasada temporada.

Súmele además que son un equipo muy altruista, donde el pase extra es la orden del día y donde cinco jugadores promediaron 2.9 asistencias o más cada uno. No es casualidad que los Nuggets finalizaron en segundo lugar en asistencias colectivas la pasada temporada con 27.4 asistencias por juego. El tener un centro como Jokic, que lo mismo pasa desde el poste bajo, que desde la bomba o como pasador intermedio desde la línea del tiro libre genera muchos problemas defensivos, especialmente en un equipo con abundancia de lanzadores.

Ahora agregue al novato de impacto Michael Porter Jr., que se suponía que fuera el primer turno del sorteo de NBA de 2018 hasta que una lesión de espalda lo sacó de carrera por un año, así como la adquisición del delantero fuerte Jerami Grant. Éste es un equipo con posiblemente la mejor profundidad en la NBA, con piezas intercambiables y abundancia de anotadores. Deben estar nuevamente peleando el puntero de la Conferencia Oeste y ser candidato a campeón.

Predicción: 55-27

Denver Nuggets vs. Portland Trail Blazers

TRAIL BLAZERS DE PORTLAND

Posible cuadro:

Damian Lillard (6’1”- PG), C.J. McCollum (6’3” –SG), Rodney Hood (6’8”- G/F), Zach Collins (6’11”- F/C), Hassan Whiteside (6’11”- C).

Principales reservas:

Pau Gasol (7’0”- F/C), Kent Bazemore (6’7”- SF), Anhony Tolliver (6’8”- PF), Gary Trent Jr. (6’6”- F/G), Mario Hezonja (6’6”- F/G), Skal Labissiere (6’10”- F/C),  Anfernee Simons (6’4”- SG/PG), Nassir Little (6;’6”- F), *Jusuf Nurkic (6’11”- C).

Dirigente: Terry Stotts

Perspectiva: Los Trail Blazers sorprendieron a muchos cuando sobrepasaron las 50 victorias en una competitiva Conferencia Oeste, eliminaron a Oklahoma City en primera ronda y básicamente culminaron la corrida de Russell Westbrook en ese equipo. Gran parte de ese éxito fue el base Damian Lillard, quien fue escogido por primera vez al All-NBA First Team y fue premiado con una extension de contrato durante el verano de sobre $200 millones. Lillard demostró su liderato y su productividad en el clutch pero su equipo quedó en el camino ante el favorito y eventual finalista Golden State.

No obstante, los Trail Blazers recargaron municiones este verano trayendo ayuda en las alas con los trespuntistas Kent Bazemore y Rodney Hood, sumaron la experiencia del veterano español Pau Gasol y adquirieron el contrato a expirarse del centro rebotero/taponero Hassan Whiteside para complementar el ataque de Lillard y el escolta C.J. McCollum.

La presencia de Whiteside en el lado defensivo le da a Lillard y McCollum libertades para arriesgarse a buscar cortes de balón, pues él está para proteger el aro. En ofensiva es limitado pero su capcidad de rebotes ofensivos también provee más confianza a los tiradores a efectuar sus intentos de triples.

Claro, se supone que Jusuf Nurkic se reitegre a mitad de torneo y ahí hay que ver qué harán con Whiteside, dado su contrato. No me extrañaría que busquen un jugador elite en la posición de delantero fuerte en el mercado de cambios, como un Blake Griffin, un Domantas Sabonis o un Kevin Love para cuadrar el equipo de cara a playoffs, dependiendo de cómo luzca Zach Collins.

Predicción: 49-33.

Utah Jazz vs. Portland Trail Blazers

JAZZ DE UTAH

Posible cuadro:

Mike Conley (6’3”- PG), Donovan Mitchell (6’2”- PG/SG), Bojan Bodanovic (6’8”- SF), Joe Ingles (6’9“– F), Rudy Gobert (7’1”- C).

Principales reservas:

Ed Davis (6’9”- C/F), Jeff Green (6’9”- F), Tony Bradley (6’1”- C), Dante Exum (6’6”- G), Royce O’Neale (6’6”- G/F), Emanuel Mudiay (6’5”- PG), Charles Niang (6’8”- F).

Dirigente: Quin Snyder

Perspectiva: Utah fue uno de los equipos más activos el pasado verano y con sus transacciones ganaron mejor manejo de balón, más puntos en la posición de armador y más puntería a larga distancia con las adquisiciones de Mike Conley y Bojan Bogdanovic.

Ciertamente, tendrán mayor capacidad anotadora para atacar por tierra, especialmente Conley y Donovan Mitchell, y podrán abrir la cancha con mayor facilidad para ése propósito con las cortinas arriba de Rudy Gobert en pick-and-roll y teniendo a Bogdanovic a y a Joe Ingles merodeando la línea de tres puntos. Este es un equipo de Utah que va a meter el balón con mayor facilidad y será divertido de ver jugar por su estilo de ejecución altruista a media cancha.

Por otro lado, la confección de este equipo se hizo a cuesta de la pérdida de profundidad en el equipo (Jae Crowder, Grayson Allen) y fuerza en los rebotes y la defensa interior (Derrick Favors). Esto implica que va a ser menos dificil marcarle puntos al Jazz, aún cuanco Conley sea un mejor defensor de perímetro. Gobert no puede cubrir todos los huecos y los hombres grandes que vienen del banco no defienden como Crowder y Favors.

Predicción: 46-36.

Utah Jazz vs. New Orleans Pelicans

TIMBERWOLVES DE MINNESOTA

Posible cuadro:

Jeff Teague (6’2”- PG), Andrew Wiggins (6’7”- F/G), Robert Covington (6’8”- F), Jake Lynam (6’9”- PF), Karl Anthony Towns (7’1”- C).

Principales reservas:

Jarrett Culver (6’6”- SG), Josh Okogie(6’4”- G/F), Jordan Bell (6’8”- F/C), Gorgui Dieng (6’10”- PF), Shabazz Napier (6’2”- PG), Ketia Bates-Diop (6’8”- F/C), Noah Vonleh (6’10”- F/C), Tyrone Wallace (6’5”- G/F), Treveon Graham (6’5”- SG).

Dirigente: Ryan Saunders

Perspectiva:  Minnesota es de esos equipos que parecen estar en el purgatorio por la eternidad. No son suficientemente buenos para ser contendientes reales, ni suficientemente malos para optar por el primer o segundo turno del sorteo de novatos de forma consistente. Su última selección de esa índole lo fue el centro dominicano-americano Karl Anthony Towns, que pone buenos números y anota triples con la frecuencia de pocos de su estatura, pero que no ha podido cargar a este equipo entre la élite de la Conferencia Oeste.

Sin duda, éste es un deporte colectivo y Towns no ha tenido ayuda constante pues el alero canadiense Andrew Wiggins es un anotador inconsistente que no aporta en las otras áreas de de juego y el base Jeff Teague lleva dos años en picada desde que llegó a Minnesota. Precisamente, la baja en productividad esperada de Teague fue subsanada un poco por la sorpresivo desempeño de Derrick Rose, quien ahora se marchó hacia Detroit.

Para colmo, Minnesota ha sido de los peores equipos defensivos en la liga, permitiendo 114 puntos por juego, siendo el segundo que más triples cede por juego (17.2) y el quinto que más rebotes ofensivos cede (11.8). No obstante, el nuevo dirigente Ryan Saunders ha llegado con una buena vibra defensiva desde la liga de verano que ha tratado de contagiar en este equipo. El tener a jugadores defensivos como el alero Josh Okogie, el novato Jarrett Culver y el recién fichado delantero fuerte Jordan Bell debe ayudar en esa faena. Pero lo más significativo es que hasta jugadores apáticos a la defensa, como los propios Towns y Wiggins, han promulgado públicamente su entusiasmo por lo que trae el nuevo dirigente. Si eso poduce buenos resultados está por verse.

Predicción: 36-46.

Minnesota Timberwolves vs. Milwaukee Bucks

THUNDER DE OKLAHOMA CITY

Posible cuadro:

Chris Paul (6’3”- PG), Shai Gilgeous- Alexander (6’6”- PG), Andre Roberson (6’5”- G/F), Danilo Galinari (6’8”- F), Steven Adams (7’1”- C).

Principales reservas:

Dennis Schroeder (6’2”- PG), Terrance Ferguson (6’8”- F), Mike Muscala (6’11”- F/C), Nerlens Noel (7’1”- C), Abdel Nader (6’10”- F/C), Hamidou Diallo (6’5”- G/F), Darius Bazley (6’9”- F), Justin Patton (6’10”- F/C), Deonte Burton (6’5”- SG).

Dirigente: Billy Donovan

Perspectiva: La eliminación en primera ronda de playoffs la pasada temporada, sumado a la petición de cambio impuesta por Paul George durante el verano llevaron al Thunder a implosionar el equipo, incluyendo salir también de su estelar armador Russell Westbrook.

¿La parte positiva? Reducir significativamente sus obligaciones contractuales futuras y su nómina actual (ya par el 2020 estarán por debajo del tope salarial y sin pagar penalidades), aunque les resta por buscarle nuevas casas al veterano base Chris Paul ($124 millones por tres años) y al fornido centro neozelandés Steven Adams ($53.5 millones por dos años).

Pero la mejor noticia es que durante esas transaciones se apoderaron de la friolera de ocho turnos de primera ronda futuros entre 2020 y 2026, aparte de retener los suyos (excepto el de 2022 que le pertenece a Atlanta si no es de lotería). Con ese exceso de turnos y con jugadores jóvenes, como el base Shae Gilgeous-Alexander y el novato Darius Bazley, tendrán arsenal para reconstruir la plantilla con jugadores jóvenes bastante rápido.

En lo que el hacha va y viene, tienen a su haber a Danilo Galinari (cuyo contrato se vence en 2020) para encabezar el ataque ofensivo junto a Paul, que de seguro jugará a un gran nivel buscando elevar su valor para un posible cambio. Si mantienen este núcleo intacto pueden darle problemas a muchos equipos, pero la apuesta es que este grupo actual será desmantelado a más tardar en febrero y eso limita sus posibilidades de playoffs.

Predicción: 26-56.      

Oklahoma City Thunder vs. New Zealand Breakers (NBL)

¿Qué creen de la División Suroeste? ¿Repite Denver al tope o pertenecerá a Portland? ¿Podrá Utah superar sus expectativas? Déjame saber en mi página de Facebook Raúl Álzaga Deportes o en Twitter en @RaulAlzaga

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